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Existe-t-il un antidote pour les méduses les plus venimeuses du monde ?

Alors qu’ils étudiaient le venin des méduses, des chercheurs australiens sont peut-être tombés sur un antidote potentiel. Une des créatures les plus toxiques de la nature, la méduse australienne est propriétaire d’un terrifiant arsenal chimique que les scientifiques considèrent comme l’un des plus venimeux de la planète. Chacun de ses tentacules de 3 mètres de long possède des millions de cnidocytes qui tapissent sa surface. Ces cellules explosives libèrent des fléchettes microscopiques remplies de venin dans la proie de la créature ou de l’humain. Une fois que la méduse a délivré son venin, le poison provoque la mort des tissus, ou nécrose, et une douleur extrême. Un récit de première main décrit comment, après avoir été piqué, l’une des victimes a d’abord pensé qu’un requin avait pris sa jambe droite. Si la victime reçoit une dose suffisante, le venin peut causer un arrêt cardiaque et la mort en quelques minutes. 

Actuellement, il n’existe aucun moyen fiable d’arrêter l’action de ce venin de méduse, mais les chercheurs sont désireux de comprendre comment il fonctionne et, surtout, comment ils peuvent arrêter son pouvoir destructeur. Une étude récente a peut-être ouvert la voie à la découverte d’un antidote. L’équipe de recherche a récemment publié ses conclusions dans la revue Nature Communications.

Y a-t-il un éventuel antidote à l’horizon ?

La méduse, qui vit au large des côtes de l’Australie et des Philippines, peut nager activement, atteignant des vitesses de plus de 7 kilomètres à l’heure. Le régime alimentaire de la créature en petits poissons fait qu’elles nagent souvent dans des eaux moins profondes ou les humains ont aussi tendance à se rassembler. Actuellement, il n’existe aucun traitement efficace contre les piqûres de méduses ; le principal obstacle au développement de nouveaux traitements est la compréhension moléculaire limitée de l’action du venin.  

Un groupe de chercheurs du Charles Perkins Centre de l’Université de Sydney en Australie a étudié le fonctionnement du venin de cette créature. “Nous avons étudié le fonctionnement du venin pour essayer de mieux comprendre comment il cause la douleur”, explique le professeur agrégé Greg Neely, l’un des responsables de l’étude. Alors qu’ils étudiaient le mécanisme, les scientifiques sont tombés sur un moyen possible de bloquer l’action de ce puissant produit chimique. L’équipe a utilisé les techniques CRISPR d’édition du génome entier pour identifier exactement comment le venin tue les cellules humaines ; ils appellent ce processus la dissection moléculaire. 

Dans leur étude, les scientifiques ont utilisé des millions de cellules humaines, éliminant un gène différent dans chaque cellule. Puis, ils ont ajouté le venin de méduse et ont attendu de voir quelles cellules avaient survécu. De cette façon, ils ont pu déterminer quels gènes étaient nécessaires pour que le venin conserve son pouvoir létal. 

Grâce à ce processus, ils ont découvert que l’action du venin reposait sur le cholestérol, ce qui est logique : le cholestérol est un composant majeur des membranes cellulaires et une cible principale de nombreuses autres toxines. Les scientifiques ont déjà conçu un certain nombre de médicaments qui interagissent avec le cholestérol. Les chercheurs ont choisi de tester un médicament existant qu’ils savaient également sûr pour les humains. 

D’abord, ils ont testé le médicament sur des cellules humaines en laboratoire et, lorsque le test a été concluant, ils sont passés à un modèle murin. Fait important, le médicament a empêché la mort cellulaire même lorsque les chercheurs l’ont appliqué jusqu’à 15 minutes après avoir introduit le venin. “Nous avons découvert qu’il pouvait bloquer la cicatrisation des tissus et la douleur liée aux piqûres de méduses. C’est super excitant.

Peut-on dire que les méduses ne sont plus un problème ?

Cette étude n’est cependant que le premier pas vers un antidote efficace. Bien que les auteurs soient convaincus que le médicament contre le cholestérol préviendra les cicatrices cutanées et la nécrose, il n’est pas certain qu’il préviendra également les crises cardiaques. Il convient également de noter qu’il existe plus d’un type de méduses en boîte. L’étude actuelle se concentre sur le plus grand des Chironex fleckeri, mais il existe une autre espèce tout aussi mortelle, l’Irukandji, dont le diamètre n’est que d’un centimètre. “Notre médicament agit sur la grosse bête. Nous ne savons pas encore s’il fonctionne sur d’autres méduses, mais nous savons qu’il fonctionne sur la méduse la plus mortelle.” a déclaré Greg Neely, auteur de l’étude. 

Les chercheurs sont impatients de poursuivre leurs travaux et d’amener le médicament à un stade ou il est commercialisable. Dans leurs expériences, ils ont administré le médicament par voie intraveineuse, mais ils espèrent adapter le produit chimique afin que les gens puissent l’utiliser en aérosol. Bien que les piqûres de méduses soient rares, les recherches de Neely et de son équipe ont une portée beaucoup plus large. Ils examinent des créatures toxiques dans l’espoir de mieux comprendre le fonctionnement de la douleur. Comme l’explique Neely, “la plupart de nos travaux sont orientés vers le développement d’analgésiques non addictifs pour l’homme”.

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