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Les risques de décès dû aux maladies neurodégénératives pour les joueurs de football américain

Les joueurs de football américain professionnels sont beaucoup plus susceptibles de mourir de la maladie d’Alzheimer, de la SLA (maladie de Lou Gerhig ou la sclérose latérale amyotrophique) et d’autres affections causées par des lésions cérébrales, c’est ce que les chercheurs du National Institute for Occupational Safety and Health de Cincinnati ont écrit dans la revue Neurology. 

Les scientifiques ont recueilli des données sur 3 439 anciens joueurs de football américain professionnels, âgés en moyenne de 57 ans, qui avaient joué pendant au moins cinq saisons entre 1959 et 1988 pour la Ligue nationale de football. Ils ont fait des recherches dans tous les certificats de décès, en particulier dans les cas de décès causés par la SLA, la maladie de Parkinson et la maladie d’Alzheimer. Lorsque l’étude était en cours, 10 % des ex joueurs de football américain étaient morts.

L’équipe a découvert que les joueurs de football américain professionnels :

  • avait trois fois plus de risques de mourir de maladies qui détruisent ou endommagent les cellules du cerveau que d’autres personnes ;
  • avait quatre fois plus de risques de mourir de la SLA ou de la maladie d’Alzheimer ;
  • avait à peu près le même risque de mourir de la maladie de Parkinson que le reste de la population. 

Influence de la position sur les risques

Everett J. Lehman et son équipe ont cherché à savoir si les différentes positions jouées par les footballeurs avaient un impact sur leur risque de mourir d’une maladie du cerveau. Ils ont divisé les joueurs en deux groupes.

  • Le groupe de vitesse: ceux qui sont en position de vitesse (non aligné), comme les arrière-arrière, les arrière-coureurs, les demi-dos, les receveurs larges, les bouts serrés, les arrière défensifs, les sécurités et les arrière de ligne.
  • Le groupe des non-vitesses: ceux qui ne sont pas en position de vitesse (aligné), comme les joueurs de ligne défensifs et offensifs.

Ils ont constaté que les joueurs en position de vitesse étaient trois fois plus susceptibles de mourir d’une cause neurodégénérative que les joueurs en position non rapide. 62% des joueurs de cette étude étaient en position de vitesse.  

Everett J. Lehman a dit : “Ces résultats concordent avec des études récentes qui suggèrent un risque accru de maladies neurodégénératives chez les joueurs de football américain. Bien que notre étude se soit penchée sur les causes de décès liées à la maladie d’Alzheimer et à la SLA, comme l’indiquent les certificats de décès, les recherches indiquent maintenant que l’encéphalopathie traumatique chronique (ETC) pourrait avoir été le véritable facteur primaire ou secondaire dans certains de ces décès. Une autopsie cérébrale est nécessaire pour diagnostiquer l’ETC et la distinguer de la maladie d’Alzheimer ou de la SLA. Bien que l’ETC soit un diagnostic distinct, les symptômes sont souvent semblables à ceux de la maladie d’Alzheimer, de la maladie de Parkinson et de la SLA, et peuvent survenir à la suite de commotions multiples…” 

Les auteurs ont souligné une limite dans leur étude : le petit nombre de décès qu’ils ont évalués.

Quelles sont les maladies neurodégénératives ?

Les maladies neurodégénératives comprennent celles qui présentent une perte progressive de la fonction ou de la structure des neurones, y compris leur mort. En voici quelques exemples.

  • La maladie d’Alzheimer



    une maladie neurologique progressive du cerveau qui entraîne une perte irréversible des neurones et des capacités cognitives, y compris la mémoire et le raisonnement.
  • La maladie de Parkinson : un trouble progressif du système nerveux qui perturbe la capacité du patient à bouger correctement, y compris la façon dont il écrit, parle, marche et utilise ses mains. Les signes et les symptômes se développent graduellement au fil du temps et peuvent commencer par de très légers tremblements d’ une main. Les patients développent également une raideur et ont de plus en plus de mal à effectuer des mouvements aussi rapidement qu’auparavant (bradykinésie). Les muscles s’affaiblissent. La posture de la personne change souvent.
  • La sclérose latérale amyotrophique (SLA), aussi connu sous le nom de Maladie de Lou Gehrig ou maladie des motoneurones . Il s’agit d’une maladie neurodégénérative progressive qui détruit les cellules nerveuses de la moelle épinière et du cerveau. Les motoneurones vont du cerveau à la moelle épinière, et de là à tous les muscles. La détérioration progressive des motoneurones finit par causer la mort. La mort des motoneurones entraîne la perte du contrôle musculaire. Dans les stades avancés de la maladie, les patients deviennent complètement paralysés.

Risque de blessure à la tête pour les joueurs de football américain  

Les joueurs de football américain, qu’ils soient professionnels ou amateurs, courent un plus grand risque de se blesser à la tête et/ou au cerveau que les autres personnes. Les experts estiment que les traumatismes crâniens et cérébraux sont des facteurs de risque majeurs des maladies neurodégénératives. 

Des chercheurs du Walter Reed National Military Medical Center de Washington DC, ont découvert que les joueurs de football américain universitaire ont un risque beaucoup plus élevé de blessures à la tête et de commotions cérébrales que le reste de la population. 

Une étude de deux ans menée par des scientifiques de l’Université Purdue a révélé que les commotions cérébrales chez les joueurs de football américain des écoles secondaires sont probablement causées par plusieurs coups au fil du temps, plutôt que par un seul coup à la tête.   

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